大火的合成生物学这样投

 兰迪·巴伦 巴伦周刊

终端市场的多样性程度可以通过合成生物技术得到提高,这些公司在市场上都拥有自己的一席之地。

生命诞生之初,一个基因产生了另一个基因,然后又产生了更多基因。在自然选择的无形之手的帮助下,几千年来原料进行着有机进化,这也可以说是一种算术上的进化,40亿年来,地球上生物的生命周期就是这样发展的。如今,通过复制已经存在的DNA序列来生成一个序列的古老范式,正在被基因编辑、大数据和涉及生物工程改造的发酵技术所颠覆。 

合成生物学的出现令基因进化正在以指数级的速度加快,而且投资者已经注意到了这一技术的潜力,从2021年Zymergen (ZY)引起轰动的IPO和Ginkgo Bioworks和一家SPAC规模高达175亿美元的合并上市交易就可以看出。

我们的世界正处在一个可以利用和操纵生命脚本来制造有用材料的阶段。“工业生物技术”利用玉米、甘蔗甚至小麦等生物生产燃料、化学品和其他材料。这些生物通过不同生物进程转化为各种各样的产品,其中最常见的就是运输燃料,汽油车的部分动力来自乙醇。

然而,制造乙醇或生物柴油并不需要合成生物学,只要用酵母来发酵玉米就可以,这一过程既不复杂,也没什么激动人心的。有关合成生物讨论的重点是下一代产品中的前沿产品,比如不含乙醇的燃料(如用之不竭的航空燃料)或者可再生柴油。而且燃料只是下一代产品中的一部分,特种化学品的单位价值是燃料的5到10倍,它们被用作塑料、香料、芳香剂和化妆品的成分,这些都只是通过合成生物学可以制造的重要终端产品中的一部分。

从环保的角度来看,生物工业解决方案比传统的解决方案更具可持续性。石油是生产燃料和化学品的正规原料,但可再生生物燃料和化学品的碳足迹则相对较小。在政府推出使用可再生材料的政策和补贴之际(比如限制塑料袋的使用),可再生生物燃料和化学品的前景会更好。

从经济效益的角度来看,使用合成生物技术有一个很直接的理由:以生物为基础的原材料可以使产品更高效、性能更好,而且通常比它们正在取代的传统产品更便宜。对于一些从未使用过石油和天然气的特殊材料,利用合成生物技术的好处更显而易见:对生物分子的搜寻导致巴西热带雨林遭到破坏;角鲨烷是自然界最好的润滑剂,过去生产角鲨烷会导致每年50万条鲨鱼的死亡。合成生物技术有助于简化生产过程,让制造变得更加一体化,进而降低成本,而且毫无疑问会让全球生态系统变得更健康。

Zymergen的引人瞩目的IPO和Ginkgo Bioworks随后的上市一直是华尔街热议的话题,吸引了凯西·伍德(Cathie Wood)的方舟投资(ARK Invest)等机构投资者对合成生物计划颠覆现有行业前景的关注。 

举例来说,Zymergen出品的Hyaline耐用光学薄膜最终可能会取代手机膜。其他可投资的合成生物技术相关股票包括Berkeley Lights (BLI)Codexis (CDXS),前者正在彻底改革传统的细胞治疗策略,以提供更好的患者护理,后者正在加速酶的发现,使大型药企的药物更具可持续性。Twist Bioscience (TWST)的目标是最终将DNA用于数字信息的归档存储。最成功、成立时间最长的上市工业生物技术公司是Amyris (AMRS),到目前为止,该公司收入最多,对分子生物学的研究处于领先地位,比竞争对手领先五年或更长时间。

鉴于终端市场的多样性程度可以通过合成生物技术得到提高,上述所有公司在市场上都拥有自己的一席之地。理解“合成生物学”的意义很重要,它不仅关于让事物发展得更好,更是关于思想和观念上的“进化”,以及对“怎样才能实现全球均衡” 这一命题的解答。

人类操纵生物学已有10000多年的历史,可以追溯到农耕时代初期对作物和动物的驯化。现在的不同之处在于,有了合成生物学,我们可以更有效地对生命进行重新编程,以生产有用的新产品,采用新的形式,并以有益的方式行动。与化石燃料的开发不同,合成生物学带来了一个良性循环,企业和投资者可以看到他们正在对企业的盈利施加积极影响,通过更有效的能源和减少废物努力实现世界的平衡和稳定也让人们感觉更好。 

19世纪是化学的时代,那个时代赋予我们的是元素周期表和居里夫人对辐射的研究。20世纪,物理学给我们带来了相对论和宇宙膨胀说,后来的铀裂变开启了原子时代。人们正在拭目以待21世纪的新发现,而合成生物学就有望成为这个世纪的主题。

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