亚马逊被曝研发AI芯片!已有449人团队,紧随苹果和谷歌

来自智东西的原创专栏

据外媒Information最新获得的爆料信息,亚马逊已经开始设计定制AI芯片的消息基本坐实。消息称亚马逊的这款芯片可能用于支持未来的Echo设备,并将大幅提高Alexa语音助理的服务质量和响应时间。

此举将让亚马逊成为继苹果和谷歌之后,第三家重拳入局AI芯片的科技巨头。后面二者已经开发并部署了各种规模的定制AI硬件。

人工智能任务由于其计算密集程度高,通常需要为设备本身定制设计的芯片,甚至需要为数据中心定制设计的服务器,这些服务器通常需要从云端进行人工智能算法的培训,开发和部署。

同时,AWS也一直都有芯片业务的动态,业内人士表示亚马逊可能正在为AWS的服务器设计AI芯片。

一、悄然通过收购和招聘提升自身芯片设计能力

据悉,亚马逊希望在智能家居硬件市场和面向消费者的人工智能产品领域保持竞争力,该公司现在拥有449名有芯片专业知识、技能的员工,这要归功于这个电子商务巨头在过去几年中的招聘和收购。

收购包括在2015年以3.5亿美元收购以色列芯片制造商安纳普尔那实验室(Annapurna Labs),以及在刚刚过去的2017年年底收购安全摄像头制造商Blink。

其中,安纳普尔纳在2016年表示,它正在为数据存储设备、无线路由器、智能家居设备和流媒体设备制造一系列名为Alpine的芯片,而亚马逊当时还没有透露对安纳普尔纳的收购计划。 熟悉亚马逊计划的人表示,安纳普尔纳目前正在开发基于Alexa设备的AI芯片。

在2017年12月,亚马逊收购安全摄像头制造商Blink,具体数额并未透露,这次收购也加强了其芯片设计能力。 Blink于2008年成立Immedia Semiconductor,建立定制处理芯片以进行低功耗视频压缩。在发现向外出售芯片难以盈利之后,该公司开始自己制造搭载这些芯片的摄像头。

根据研究公司Paysa的数据,包括Blink在内,亚马逊在美国的薪资单上已经拥有449名拥有芯片专业知识的人员,另外还有377名职位空缺。

亚马逊还在为其网络服务部门(AWS)招聘芯片工程师,业内高管表示有迹象表明亚马逊可能正在为AWS数据中心的服务器设计AI芯片。根据LinkedIn的资料,AWS已聘请至少九位来自已倒闭的芯片创业公司Tabula的前工程师。

Tabula成立于2003年,致力于新型设计的称为现场可编程门阵列(或FPGA)的芯片,该芯片可以在运行中重新编程,该公司在2015年倒闭。

目前,亚马逊已经在进行全球人才招聘,特别是英特尔,微软,苹果和高通。

二、自开发AI芯片提高Echo产品响应速度

目前,Echo有一个相对简单的芯片,可以让设备接收唤醒词 “Alexa”。检测到唤醒词后,使用者询问Alexa的内容将发送到亚马逊的云服务器中进行处理。这会在响应中造成轻微的延迟,并且还可能让黑客截获通信。

亚马逊计划开发自己的AI芯片,以便在其不断扩展的Echo产品线中使用Alexa驱动的产品可以进行更多的设备处理,而不必与云端进行通信,这一过程可以提高响应速度。

苹果和谷歌都开始了类似的转变。苹果已经开始开发自己的iPhone芯片,比如iPhone的图形处理器和电源管理单元,并因此切断了长期供应商。 (苹果公司的一家供应商Imagination Technologies公司在苹果公司与该公司签署合同后被迫将自己出售给一家私人股权公司)。

关于人工智能,苹果公司设计了一种新的“神经引擎”,作为其A11仿生芯片的一部分,它处理机器学习算法的设备上处理,为Face ID和ARKit应用程序提供功能。

与此同时,谷歌已经开发了自己的AI硬件多年,首先是定制ASIC处理器,称为张量处理单元(TPU)。为其TensorFlow AI培训平台定制设计的TPU(去年升级为第二版)为Google提供机器学习任务方面的优势。

例如,TPU是Google子公司DeepMind AlphaGo系统的基础,它帮助Google在同样设计自己的AI硬件的AI研究的强大对手Facebook面前,能保持自己的竞争力,恰好就在今天,谷歌宣布一直只是谷歌自用的TPU开放Beta测试啦,其他公司可以通过Cloud TPUs以每TPU每小时6.5美元的价格使用TPU。

在过去的两年左右时间里,谷歌已将其重点转移到了消费者领域,开始开发自定义AI芯片以支持像剪辑相机这样的设备。谷歌还在Pixel 2中设计了图像处理器,该公司去年开始挖角苹果工程师来为以后的Pixel设备设计整个芯片组。

因此,亚马逊与谷歌和苹果竞争,显然在控制自己的芯片设计和改进已经提供的AI产品作为其延伸的优势。

结语:亚马逊打造完整生态的最后一步

对于构建语音生态的巨头而言,在打造平台之初,一定会拉拢芯片公司合作,从芯片层面对自身进行支持,但是芯片公司不见得会围绕一家公司进行定制,而是会推出一些通用的参考设计。

亚马逊为了完善自身生态,增强体验,势必会走上定制芯片的路,要么像谷歌一样拉来高通进行深度合作,要么自己收购公司组建团队研发芯片。

从芯片支持离线唤醒来看,亚马逊打造AI芯片是想增强端侧智能,增强产品的使用体验与空间。

从生态而言,芯片也是亚马逊打造整个生态的最后一步。

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